Мифология древних народов
Мифология Эллады

Голоса эриний схожи с ревом скота и собачьим лаем. Они преследуют грешников неотступно, как свора гончих псов и карают за совершенные преступления, неумеренность, заносчивость, алчность, скупость, гордыню. Место обитания безумных демонов - подземное царство Аида и Персефоны, где они прислуживают богам подземного царства мертвых и откуда они появляются на земле среди людей, чтобы возбудить в них месть, безумие, злобу. Так, Алекто, напоенная ядом горгоны, проникнув в виде змеи в грудь царицы латинов Аматы и наполнив злобой ее сердце, сделала ее безумной. Та же Алекто в образе страшной старухи побудила к бою вождя рутулов - Турна, вызвав тем самым кровопролитие. Ужасная Тисифона в Тартаре бьет бичом преступников и устрашает их змеями, полная мстительного гнева.

Существует предание о любви Тисифоны к царю Киферону. Когда Киферон отверг ее любовь, эриния умертвила его своими волосами-змеями. Их сестра, Мегера - олицетворение гнева и мстительности, до настоящего времени Мегера остается нарицательным обозначением злой, мстительной и сварливой женщины. На более позднем этапе древнегреческой культуры эринии превращаются в эвменид, «благомыслящих», и олицетворяют порядок и законность как характеристики космически организованного мироздания (ср. у Анаксимандра: «Солнце не переступит меры, иначе эринии, слуги Дике, его настигнут»).

Переломный момент в понимании роли эриний наступает в мифе об Оресте, описанном Эсхилом в "Эвменидах". Являясь древнейшими хтоническими божествами и охранительницами материнского права, они преследуют Ореста за убийство матери. После суда в ареопаге, где эринии спорят с Афиной и Аполлоном, защищающими Ореста, они примиряются с новыми богами, после чего получают имя эвмениды ("благомыслящие"), тем самым меняя свою злобную сущность ("безумные") на функцию покровительниц законности. Отсюда представление в греческой натурфилософии, у Гераклита, об эриниях как "блюстительницах правды", ибо без их воли даже "солнце не преступит своей меры"; когда Солнце выходит за свою колею и грозит миру гибелью, именно они заставляют его вернуться на место. Образ эриний прошел путь от хтонических божеств, охраняющих права мертвых, до устроительниц космического порядка.

Досточтимыми, благосклонными эринии выступают применительно к герою раннего поколения Эдипу, убившему, того не ведая, родного отца и женившемуся на своей матери. Они дают ему успокоение в своей священной роще. Тем самым богини осуществляют справедливость: чаша мучений Эдипа переполнилась через край. Он уже сам ослепил себя за невольное преступление, а оказавшись в изгнании, страдал от эгоизма сыновей. С эриниями иногда отождествлялась богиня справедливого возмездия Немезида. В Риме эриниям соответствовали фурии ("безумные", "яростные"), Furies, Furiae (от furire, "неистовствовать"), богини мести и угрызений совести, наказывающие человека за совершенные грехи.